Nuevas tecnologias parte 2

Publicado en por stylus A

HP construirá un sistema nervioso para prevenir los males del planeta Tierra

El incipiente desarrollo de la nanotecnología ayudará a prevenir los males de la Tierra. Para ello, según Stan Williams, director del Laboratorio de Información y Sistemas Cuánticos de la empresa informática Hewlett Packard, esta compañía se encuentra a sólo dos años de poder construir un "sistema nervioso central para la Tierra", que permitirá diagnosticar con más eficiencia los problemas del planeta. "La motivación que nos lleva a hacer este trabajo es entender y darnos cuenta de que el planeta está enfermo y la enfermedad somos nosotros", ha dicho.

El sistema usaría billones de sensores para monitorizar la salud de la Tierra y aprovechar esta información para interceptar inundaciones o incendios a gran escala. Los sensores distribuidos por todas partes del mundo imitarían los sentidos humanos como el olfato, oído, tacto, visión y gusto. "Estamos trabajando con la Física aquí, así que podemos ir más allá de los sistemas humanos normales y registrar estas sensaciones a un nivel extraordinario, sin precedentes", dice el científico pionero en el campo de la nanotecnología. Estos sensores serán tan sensibles que podrán detectar y medir cualquier cosa, desde virus a bacterias, desde composiciones químicas de moléculas hasta sonidos y niveles de humedad. Estos sensores llegarán con el tiempo a ser suficientemente baratos para que puedan construirse miles de millones. (La compañía dice que en 2007 se produjeron una serie de productos nano por valor de 147.000 millones de dólares.) Y es que para que el sistema nervioso central terrestre se haga realidad, el mundo debe ser cubierto con sensores. "Nosotros podemos y deberíamos ser capaces de producir miles de millones de estos sensores usando procesos de manufactura de alta integración como los desarrollados por la industria informática y electrónica", comenta el científico.

Por su parte, Jurron Bradley, analista de Lux Research, explica al respecto de que la nano "no es un mercado o una industria nueva, es una tecnología capaz de mejorar muchos tipos de productos. Se puede encontrar en coberturas que aumentan la eficiencia del motor de los automóviles, para proteger artefactos electrónicos y para hacer más efectivos algunos fármacos para reducir el colesterol".


Futuras armaduras militares inspiradas en la anguila dinosaurio

Financiados por las Fuerzas Armadas de Estados Unidos y según un estudio publicado en 'Nature Materials', un equipo de investigadores del Massachusetts Institute of Technology han analizado la composición de las escamas del Polypterus senegalus, más conocido como la "anguila dinosaurio", cuyo origen se remonta a hace 96 millones de años. Y es que resulta que las escamas protectoras de este primitivo pez, que todavía se encuentra en balsas de agua dulce en el continente africano, podrían servir de inspiración para fabricar armaduras militares por su eficacia contra los ataques.

A diferencia de los peces actuales, éste tiene una piel que parece una armadura, con escamas compuestas de cuatro capas de material diferente, cada uno con su función, y un grosor de aproximadamente cien millonésimas de metro.

Los científicos han examinado cómo las distintas capas se complementan entre ellas para proteger los tejidos blandos del cuerpo del pez de los mordiscos, ya que este tipo de anguila es conocida por ser territorial y atacar a miembros de su propia especie. Así, con métodos nanotecnológicos, han comprobado que el animal tiene una capa exterior de ganoina, dura y resistente a la penetración de objetos punzantes como dientes; otra de dentina, que es más suave y disipa la energía, y una tercera de isopedina, con una estructura de "contrachapado" que proporciona una segunda línea de defensa contra mordiscos profundos. La cuarta capa es la capa basal ósea. Los científicos pusieron a prueba la "armadura" del pez simulando un mordisco en una escama extirpada quirúrgicamente. Hallaron que su hábil diseño impedía que el daño se extendiera por toda la escama, sino que se circunscribía a un círculo en el área afectada. La secuencia y grosor de las capas, y la manera cómo están unidas, son clave en la preservación de una fortaleza mecánica y resistencia a la penetración, al tiempo que tienen un peso ligero para facilitar la movilidad del pez. Con este conocimiento, hay un gran potencial para el desarrollo de mejores materiales estructurales inspirados biológicamente para vehículos militares e incluso soldados.


Mt9

Desarrollado por una empresa coreana llamada 'Audizen', se ha venido a llamar como "formato inteligente" o "Music 2.0". Incorpora un ecualizador de seis pistas en las que se pueden insertar diferentes instrumentos musicales y sacar así el sonido que mejor convenga en cada momento (voz, coros, piano, guitarra, bajo y batería) y modificar, de forma independiente, el volumen de esas pistas. Así, permitiría bajar el volumen de todos los instrumentos y escuchar la canción a capella, por ejemplo, o dejar la guitarra sonando en solos inconcebibles hasta la fecha. O bajar por completo el volumen de la voz, para que la cantemos sin el molesto artista dejándonos en ridículo. En fin, en plena era tecnológica donde todo cambia rápidamente, puede haber nacido un rival al ya conocido éxito del mp3.

De momento ha empezado a comercializarse en Corea, por lo que parece que el reinado del archiconocido mp3 está contado. Hasta la fecha, se ha empezado a comercializar un número muy limitado de canciones en este formato a bajo precio a 1,2 euros y se está intentando convertirlo en un estándar internacional y promete no utilizar protecciones anticopia (DRM) en su estructura de archivo. No obstante, pasar las canciones desde MP3 a MT9 no sería tarea sencilla, ya que para la conversión de una canción en el nuevo formato es necesario remasterizar digitalmente la música original con el fin de conseguir la separación en capas de las pistas de instrumentos.

Este mensaje se autodestruirá en...

Para todos aquellos que quieran recuperar un correo electrónico o un comentario enviado por equivocación, ha llegado el programa que solucionará sus problemas. Vanish, creado por dos estudiantes, encripta cualquier texto elegido y tras un tiempo especificado, lo dispersa, haciéndolo desaparecer a trozos a través de la Red.

La herramienta de código abierto está disponible como una aplicación independiente o como un plug-in gratuito para el navegador Firefox de Mozilla. Funciona con cualquier texto que entre en un navegador (basado en el web e-mail o los servicios de chat, y los sitios de redes sociales como Facebook o Google Docs).

La información privada de los usuarios de Internet está dispersa por toda la web, y esa situación afecta tanto a defensores de la privacidad y ocasionales usuarios de la Web. Por eso, Vanish permite a los usuarios especificar que todas las copias de cualquier texto desaparezcan en un período de tiempo determinado.

Hito en el mundo de la miniaturización

La compañía japonesa Buffalo ha presentado un nuevo modelo de pendrive de 16 GB que entra de lleno en el primer puesto de la batalla por ser el de menor dimensión del mundo con esacapacidad de almacenaje. Y es que su tamaño es tan pequeño que se podría incluso confundir con una tapa más que con un dispositivo USB.

La unidad de almacenamiento masivo es tan sólo 5 milímetros más larga que el propio conector USB y en dicho pequeño espacio alberga nada menos que 16 GB. La forma estética final una vez conectado es como un tapón para el conector USB en cuestión y está disponible en tres colores como vemos en la imagen de Inquirer: blanco, negro y rojo.

De hecho, lo único grande de ese dispositivo es el precio, que ronda los 136 dólares. Una cantidad elevada para un diseño que nos recuerda al transmisor inalámbrico del ratón Logitech VX Nano, pero que refleja lo que es un gran hito en el mundo de la miniaturización.

¿Un móvil que se recarga solo?

Estamos rodeados de energía en forma de radiaciones electromagnéticas, emitidas por repetidores de TV, antenas de telefonía, routers wi-fi, etc. Ahora, según explica Technology Review, la compañía finlandesa Nokiaestá intentando emplearla como modo de recargar las baterías de sus móviles.

Esta técnica se emplea a pequeña escala en dispositivos como las etiquetas RFID, que se activan por radiofrecuencia y emplean las ondas que emite el lector de etiquetas para obtener la energía que necesitan para funcionar.

El proyecto de Nokia pretende recoger 50 milivatios de las ondas electromagnéticas, lo que no bastaría para que un móvil funcionara "eternamente", pero sí que alargaría la duración de la batería y hasta cargarla lentamente si el móvil está apagado. Sería más revolucionario para los reproductores de MP3, según el físico Steve Beeby, puesto que habitualmente sólo gastan 100 milivatios y pasan la mayor parte del tiempo en modo de ahorro de energía.

No obstante, los prototipos actuales sólo cosechan entre 3 y 5 milivatios. Para ampliar esta cifra, Nokia se está esforzando en ampliar el rango de frecuencias de las que puede obtener energía, para capturar las señales situadas entre los 500 MHz y los 10 GHz.

Sin embargo, otros investigadores de este campo son más escépticos. Joshua Smith, de Intel, formó parte de un equipo que desarrolló un sensor de temperatura y humedad capaz de alimentarse de las señales de un repetidor de televisión situado a una distancia de 4 kilómetros. Para Smith, alcanzar los 50 milivatios requeriría recibir energía de alrededor de 1.000 señales potentes distintas, y una antena capaz decaptarlas tendría muchas pérdidas.

No obstante, Nokia cree que podrán tenerlo listo para su explotación comercial en tres o cuatro años. Además, lo emplearían junto a otros sistemas de recarga como la inclusión de células solares en la carcasa.

Interfaz Cerebro-Máquina: órdenes con el pensamiento

Las compañías japonesas Honda y Shimadzu han presentado sus últimos avances en la tecnología de Interfaz Cerebro-Máquina, conocida como BMI, con la que por vez primera el usuario puede dar órdenes a un robot sólo con elpensamiento.

De momento, la mente sólo puede transmitir cuatro movimientos diferentes: mover la mano derecha, la izquierda, los dos pies o la boca, pero los promotores de esa tecnología esperan que en el futuro puedan ampliarse las aplicaciones.

Los ingenieros responsables de esta revolucionaria tecnología aseguran que las órdenes cerebrales eran interpretadas en el 90,6% de los casos con precisión por Asimo, el robot humanoide más avanzado del mundo. Es la primera vez en la historia que esta tecnología BMI alcanza una tasa de éxito tan alta, según los ingenieros del fabricante japonés, que recuerdan que hasta ahora lo máximo que se había registrado era un 66 por ciento de acierto. Con ese dispositivo además no es necesario implantar ningún tipo de sensor en la cabeza del sujeto que da las órdenes, afirman. Esto puede revolucionar el mundo de la neurociencia.

La tecnología tiene dos puntos clave: un dispositivo de extracción de la información del cerebro y, lo que según los ingenieros es la parte más complicada, la identificación de las diferentes órdenes cerebrales. Para este segundo paso, Honda ha utilizado por primera vez una combinación de la tecnología EEG (Electroencefalograma), que mide las variaciones de los impulsos eléctricos del cerebro, y la NIRS (Espectroscopia Cercana de Infrarrojo), con la que calibra los cambios en el flujo sanguíneo.

La tecnología presentada supera en avances a la desarrollada por Honda en mayo del año 2006, cuando el fabricante alcanzó su primer hito con el BMI. Ahora ya no es necesario que el sujeto se mueva ni que reciba un entrenamiento especial. El dispositivo es además portátil y el robot con el que se está experimentando es Asimo, la niña bonita de loshumanoides de Honda.

El fabricante japonés no ha desvelado cuánto dinero le ha costado el desarrollo de esta tecnología, con la que se espera, por ejemplo, que en el futuro se pueda encender el aire acondicionado o abrir la puerta del maletero cuando una persona se acerque a su coche con la compra. "Estamos en un nivel muy básico. Me temo que aún tendremos que esperar mucho tiempo para que un robot limpie la casa con tan sólo pensarlo", concluyen.

 

Recarga tus aparatos con el latido del corazón

Prescindir por completo de losenchufes. Al salir de viaje, olvidarte totalmente de llevarte el cargador... El sueño de los amantes de los dispositivos portátiles está más cerca que nunca gracias a un nuevo invento estadounidense: unas nanofibras cuyomovimiento genera energía, desde uno tan sutil como el latido del corazón.

El invento ha sido presentado en la reunión 237 de la Sociedad Química Americana, celebrada en Salt Lake City. Allí, un equipo del Instituto Tecnológico de Georgia ha mostrado un ingenio que podría cambiar de una vez y para siempre el uso de dispositivos portátiles, como reproductores de músicaordenadores o consolas portátiles. Las nanofibras tienen un diámetro veinticinco veces menor que el de un pelo.

Adheridos entre sí e insertados dentro de los dispositivos, serían capaz de generar la energía necesaria para el autoabastecimiento de losaparatos. Para que se pusieran en funcionamiento podría bastar el movimiento de una mano pero también alteraciones tan sutiles como el latido del corazón o el flujo de sangre por el torrente sanguíneo.

Muchos nanogeneradores pueden producir electricidad de forma continua y simultánea. Por otro lado, actualmente los investigadores trabajan en aumentar el voltaje y la corriente que puedan producir y que sea necesario menos movimiento para ello.

Esta investigación, tendrá un impacto enorme en tecnología de defensa, trabajo medioambiental, ciencias biomédicas e incluso tecnología deconsumo.


Carbon Motors e7

¿Qué le añadirías al coche perfecto para combatir el crimen? De esta pregunta tan directa que han respondido 3.000 agentes de policía ha nacido este espectacular vehículo. "Los actuales vehículos que usa el departamento de Policía se diseñaron para la conducción, para ir a la tienda o llevar a los niños al colegio", indicaba la cofundadora de Carbon Motors, por eso, la compañía considera que son necesarios coches más robustos,armados y ecológicamente eficientes, que estén preparados para las nuevas formas de crimen y, además, cumplir con el medio ambiente.

Todos los agentes como el veterano oficial –35 años en el cuerpo– de la policía de Philadelphia Carl Latorre, están como locos por la novedad que supone un "super coche" como el diseñado por Carbon Motors: "Estoy entusiasmado con el vehículo". "Ya era hora de que algo como esto existiera". Y es que como si se tratara del Batmóvil o el coche fantástico KITT, en el E7 han sido cuidados todos los detalles de armamento, velocidad y comodidad. Tiene luces integradas en el techo que lucen en 360 grados, un asiento ergonómico que se adapta al cuerpo y cinturón del policía, ordenador de abordo con control mediante pantalla táctil y voz y un sistema de reconocimiento automático de matrículas. Las puertas –con bisagra posterior– y la parte trasera del coche han sido diseñados para facilitar la tarea al agente, con más espacio o un cinturón más fácil de colocar. En cuanto al armamento, dispone de escopetas incorporadas, puertas y cristales antibalas y laposibilidad de incorporar detectores de armas de destrucción masiva. Funciona con un motor diesel de 300 caballos capaz de alcanzar los 120 kilómetros por hora en 6,5 segundos. Además, todo el coche y su diseño han sido creados para que sea "eco eficiente"; por ejemplo, las luces integradas en el techo del vehículo mejoran su aerodinámica y reducen el consumo de carburante.

Pese a todas sus mejoras, la compañía defiende que el coche tendrá un precio "competitivo" al compararlo con los actuales coches patrulla. Costará en torno a los 50.000 dólares por unidad, aunque tendrá un uso de alrededor de 500.000 kilómetros, en comparación con los 150.000 a 240.000 que duran los actuales coches patrulla. La compañía es optimista con la acogida del coche y esperan que patrulle las calles estadounidenses en 2012.

 

Adiós donantes

Científicos británicos buscarán ser los primeros en producir cantidades ilimitadas de sangre "sintética" a partir de células madre embrionarias para su uso en transfusiones de emergencia y sin riesgo de infección para el paciente, por eso se ha iniciado un gran proyecto que se pretende que culmine en aproximadamente tres años con las primeras transfusiones a voluntarios con sangre obtenida de embriones sobrantes de la fecundación in vitro. La sangrerepresentaría una auténtica revolución en los servicios de transfusión sanguínea, que dependen actualmente de los donantes. En el proyecto participan la sección de Sangre y Trasplantes del Servicio Nacional de Salud, el Servicio Nacional de Transfusión de Escocia y el Wellcome Trust, la mayor organización médica de carácter benéfico del mundo. Los científicos estudiarán los embriones sobrantes de la fecundación in vitro y tratarán de encontrar los genéticamente programados para desarrollar sangre del grupo "O negativo", que puede transfundirse a cualquier persona sin temor a rechazos. Ese grupo sanguíneo es relativamente raro, corresponde a aproximadamente un 7 por ciento de la población, pero podría producirse en cantidades ilimitadas a partir de células madre por la capacidad que tienen éstas de desarrollarse indefinidamente en el laboratorio. El objetivo de los científicos es hacer que las células embrionarias se conviertan en glóbulos rojos portadores de oxígeno para transfusiones de urgencia. Esa sangre tendría la ventaja de que no presentaría ningún riesgo de infección por el virus del sida, la hepatitis o la variante humana de la enfermedad de las "vacas locas". Al frente del proyecto está el profesor Marc Turner, de la Universidad de Edimburgo, que dirige el Servicio Nacional Escocés de Transfusiones y ha participado en investigaciones destinadas a garantizar que la sangre usada en transfusiones está libre del agente infeccioso causante de la variante humana de la enfermedad de las vacas locas.


Saya, la maestra robot

En una escuela japonesa, una robot anda ya impartiendo clases. Responde al nombre de Saya, y es el resultado de quince años de investigación y pruebas en el desempeño de otros trabajos, como el de recepcionista -en la imagen-, algo que Saya llevó a cabo sin problemas por lo que sus diseñadores han decidido, de acuerdo con el gobierno nipón, llevar su creación todavía más lejos y la robot es ahora maestra de unaescuela primaria de Tokio.

Más allá de su apariencia de maniquí, Saya domina varios idiomas, es capaz de organizar gran cantidad de tareas programadas y, como cualquier maestro que se precie, mostrar su enfado cuando los alumnos no se comportan como es debido en un amplio surtido de expresiones faciales -no sólo de reprobación-.

Este robot, así como otros de su generación, han sido diseñados para comercializarlos entre empresas que deseen reducir costes y es sólo un ejemplo de la determinación de Japón de poner un robot por hogar antes del año 2015 para lo que ha invertido gran cantidad de dinero y recursos. Actualmente, los más vendidos son los empleados para ejercer de recepcionistas y secretarias.


Realidad virtual a la vuelta de la esquina

La aparición de un casco de realidad virtual que integre en un mismo artilugio diferentes sensores que estimulen al tiempo los sentidos de la vista, el olfato, el gusto, el tacto y el oído será posible en un plazo no superior a cinco años. Es más, un prototipo de ese casco -ver imagen- ya ha sido presentado en Londres (Reino Unido) en uno de los expositores de la feria Pioneros '09, organizada por el Consejo de Investigaciones en Ciencias Físicas e Ingeniería (EPSRC por sus siglas en inglés).

Sus responsables afirman que "llevamos un año con este proyecto y nos hemos dado cuenta de que los trabajos realizados hasta el momento no tienen en cuenta el factor humano, es decir, cómo funciona el cerebro a la hora de combinar los diferentes factores". "Esto ya salía en las películas hace décadas y sin embargo seguimos sin tenerlo". La clave se encontraría en adaptar tanto la intensidad de la señal como la forma de estimular a la aplicación "e incluso a la persona". "Si estás recibiendoclases de Historia, por ejemplo, con el casco podrías visitar una iglesia bizantina a través del vídeo, escuchar la voz del tutor y los sonidos típicos de esa iglesia y al mismo tiempo oler y notar en tu piel la humedad del templo".

Este casco de realidad virtual podría ayudar también a superar ciertos traumas como el vértigo, recreando las condiciones en que se producen estos episodios para tratar al paciente sin que suponga un riesgo para su salud.

El aparato incorporará electrónica y capacidades de software desarrolladas de forma específica, con lo que podrá ayudar a desarrollar los beneficios potenciales de esta tecnología en ámbitos tales como la educación, los negocios o la protección ambiental. El olfato será generado electrónicamente por una nueva técnica basada en un dispositivo con olores predeterminados. El gusto será porporcionado por una sensación de textura relacionada con algo que esté en la boca, mientras dispositivos táctiles nos darán la sensación de estar tocando cosas.


Microsoft en movimiento

La detección de movimiento es considerado por muchos como la mayor innovación de esta generación de consolas yvideojuegos, incluso bastante por encima de los avances en materia gráfica. Por eso la próxima máquina de Nintendo promete avanzar en este terreno, Sony patentó recientemente un nuevo mando y mucho se ha rumoreado sobre las intenciones de Microsoft. Y es que tras el bombazo de la Wii, Microsoftquiere liderar el campo de los controles para videojuego. Así, se rumorea que quiere comprar la empresa israelí 3DV Systems, compañía especializada en una innovadora tecnología de detección de movimiento, que ha ideado un sistema que prescinde de mandos y que es capaz de detectar los movimientos con una cámara, tecnología mucho más avanzada que va más allá de lo visto en Wii y de los planes que tiene Sony. Y es que, como decimos, esta tecnología prescinde de mandos. El sistema va a caballo entre la tecnología de Wii y EyeToy, ya que combina la detección mediante imágenes y el uso de una cámara.

Según se rumorea, Microsoft compraría la compañía por 35 millones de dólares y su principal interés serían los videojuegos. Y es que esta tecnología permite que la cámara no sólo detecte el movimiento, como hace EyeToy en Playstation o Live Vision en Xbox 360, sino que reconoce las distintas partes de cuerpo. De esta forma, se podrían diseñar juegoscon una profundidad e interactividad nunca vistas.

Debido al presunto interés de Microsoft de la tecnología para su división de videojuegos, la duda es si la compañía decidirá emplearla en la actual Xbox 360, a la que aún le quedan unos cuantos años de vida, o su próxima máquina, en la que ya se sabe que está trabajando. Además, la tecnología se puede aplicar a otros campos como las videoconferencias. Por ejemplo, es posible alterar el fondo de una conversación y sustituir la habitación de la casa del interlocutor por una oficina. Todo ello sin necesidad de un fondo croma azul o verde.

 

Anuncios publicitarios que cambian según la persona que los ve

Lo que hasta ahora sonaba a ciencia ficción y a filmes tipo 'Minority Report' es ya una realidad en los Estados Unidos, donde cada vez más reclamos publicitarios "vigilan" a quien los mira. Varias compañías del país norteamericano están desarrollando sistemas que, con la ayuda de cámaras situadas detrás de pantallas que muestran publicidad, permiten determinar el sexo y edad aproximada de la persona que los mira. Si el software detecta que un varón se ha detenido frente a la pantalla, mostrará, por ejemplo, anuncios de espuma de afeitar, pero cambiará a reclamos de higiene femenina si lo que aparece es una mujer. Para los anunciantes, determinar también los datos demográficos de quién ha visto su publicidad o cuánto tiempo ha dedicado a mirarla es una valiosa información a la hora de lanzar nuevas campañas, apuntan los expertos.

Compañías como TruMedia, en Florida, Studio IMC en Nueva York o la francesa Quividi ya han empezado a ofrecer estos sistemas a firmas distribuidoras de publicidad que, a su vez, lo están probando en centros comerciales y otros lugares públicos. El software, no muy distinto al que utilizan algunas cámaras de fotos para enfocar las caras, mide parámetros como la forma de los labios o de los pómulos y los compara con su base de datos para comprobar si está ante una cara femenina o masculina.

Los fabricantes aseguran que son capaces de acertar entre un 85-90% de los casos. Algo más complicado es determinar la edad, por lo que estos sistemas suelen dividir las caras sólo en tres amplias categorías: adolescentes, jóvenes y personas mayores. Estos sistemas están aún en pañales, pero los expertos aseguran que en unos años serán un método frecuente de medir audiencias y añaden que su potencial es enorme.

Las cámaras escanean una área en concreto a la búsqueda de señales de que alguien está mirando. Básicamente, el sistema es capaz de detectar si hay un par de ojos fijándose en la pantalla y, en tal caso, determina durante cuánto tiempo la miran y qué partes de ella captan más su atención. Cámaras que ya han estado instaladas durante más de año y medio en algunas de las pantallas publicitarias de la plaza de Time Square en Nueva York, por ejemplo, proporcionando valiosa información a los anunciantes sobre qué anuncios eran interesantes para los transeúntes.

Sin embargo, la introducción de cámaras que vigilan a los consumidores genera también una fuerte oposición por su intromisión en la esfera privada y el aumento de las grabaciones de personas en espacios públicos ya que la correspondiente recolección indiscriminada de datos personales por parte de una empresa puede poner nerviosa a la gente. Es obvio que uno de los mayores problemas es el riesgo de que las empresas intercambien esa información entre sí o con las autoridades sin que el ciudadano tengo control alguno sobre ello. Hay todavía muchas preguntas sobre estos sistemas. Por ejemplo, ¿cuánto tiempo retienen la información?


Discos duros a quintuple velocidad

SanDisk ha anunciado que a mediados del presente año podrán adquirirse sus nuevos discos de estado sólido (SSD) basados en memoria Flash, que prometen que quintuplicarán la velocidad de los actuales discos duros. SanDisk lanzará estos discos en formatos de 1,8 y 2,5 pulgadas, las más habituales en los equipos portátiles, con capacidades de 60, 120 y 240 Gbytes, a unos precios de 149, 249 y 499 dólares, respectivamente. Los discos SSD, que la compañía califica como "de tercera generación", utilizarán celdas multinivel (MLC) y se fabricarán con tecnología de 43 nanómetros.

(Un analista de Web-feet Research asegura que el reemplazo de losdiscos duros de portátiles con tres años de antigüedad por SSDs han resultado en mejoras en los tiempos de arranque, ejecución de aplicaciones y comportamiento general que, en muchos casos, supera a lo que un nuevo portátil con disco duro puede ofrecer.)

Según SanDisk, las necesidades de las memorias Flash incorporadas en móviles o reproductores MP3 son muy distintas a sus equivalentes en los nuevos discos de estado sólido. Las primeras deben escribir datos en bloques largos y contiguos, mientras que los segundos necesitan escribir continuamente en pequeños bloques en distintas partes deldisco. Dado que las memorias Flash y, consecuentemente, los discos de estado sólido, están optimizados para escribir datos secuencialmente, y no de forma aleatoria, SanDisk ha desarrollado un sistema de gestión de discos de estado sólido que separa la dirección física de los ficheros con su dirección lógica y almacena en una memoria intermedia –presumiblemente memoria RAM– las peticiones de escritura aleatoria, para almacenarlas después en los chips de memoria Flash en masa y secuencialmente. Además, esa separación entre las direcciones lógicas y físicas permitirá al algoritmo de escritura de datos alargar la vida útil del disco de estado sólido, pues estos dispositivos tienen un número limitado de lecturas y escrituras, y con una gestión adecuada se pueden almacenar los nuevos datos en aquellas partes del disco que hayan sido menos utilizadas.

Por último, SanDisk asegura que ExtremeFFS también permite que los distintos chips de memoria Flash incorporados en el disco operen de forma independiente, de modo que algunos puedan estar leyendo datos mientras otros escriben.


¿Se muere el ratón?

Se cumplen cuarenta años desde que un equipo de investigadores ideó el ratón, periférico que cambió por completo el modo en el que nos relacionamos a diario con el ordenador. En la Fall Joint Computer Conference de San Francisco, ante un auditorio de más de 1.000 personas, se demostró durante 90 exitosos minutos (al acabar la demostración hubo un silencio de muerte y enseguida toda la gente lo entendió y se puso a aplaudir de manera entusiasta) cómo los archivos podían ser copiados y pegados o cómo se podía trabajar en distintos proyectos a golpe de ratón.

Los responsables de este ingenioso invento fueron casi una veintena de ingenieros liderados por Douglas Engelbart y construido por Bill English, que con su creación permitieron que los usuarios de ordenadores diesen un descanso al teclado, e hicieron posibles interfaces gráficos en los que moverse pulsando teclas es mucho más complicado que desplazar la mano por la mesa sujetando este pequeño pero útil aparato.

La investigación que permitió crear el primer ratón se prolongó durante seis años hasta desembocar en la presentación de San Francisco en el año 1968. Ese dispositivo original no tenía bola, ni mucho menos un sensor óptico. Para detectar el movimiento utilizaba dos discos dispuestos de forma perpendicular, en la parte del aparato que se apoya contra la mesa. No obstante, y pese al impacto que causó la presentación, el ratón no triunfó entre el gran público hasta 1984, cuando Apple lanzó el Machintosh. Para entonces la patente de Englebart y su equipo ya no tenía efecto, por lo que ni él ni su equipo recibieron nunca compensación económica alguna.

Desde que se inventó hace cuatro décadas el ratón ha pasado a estar presente en todos los ordenadores, y ha vivido varias evoluciones tecnológicas. En primer lugar, se integró en el dispositivo una pequeña esfera, que es la que toca la superficie de la mesa. Dos rodillos dispuestos de forma perpendicular, como en el modelo original, detectan el movimiento de la bola, permitiendo dibujar de forma más precisa las diagonales. Pero el uso de esa esfera y los rodillos tiene un inconveniente, la suciedad que acumula con el paso del tiempo, que obliga al usuario a sacar la pelotita cada cierto tiempo para realizar una limpieza. Por este y otros motivos se desarrollaron los ratones ópticos, que además de no sufrir tanto con el polvo pueden proporcionar más precisión para tareas que lo necesiten. Tienen otros problemas, como los fallos que registran al ser usados sobre superficies de cristal. Pero pese a su evolución, el ratón se encuentra en riesgo ante la pujanza de nuevas tecnologías, que, pese a no ser mayoritarias, pueden disputarle el puesto en un cercano futuro. El usuario doméstico cuenta con varias alternativas como la tableta gráfica, el "touchpad" de los ordenadores portátiles, el "trackball" o el "pointing stick", presente dentro del teclado de algunos portátiles, además de las pantallas táctiles que se extienden poco a poco. Se pueden utilizar además sistemas todavía más avanzados que guían el cursor con los ojos y hacen clic con un parpadeo lento, como el desarrollado por Iriscom, que emplea una cámara y dos emisores de infrarrojos para captar la dirección de la mirada. Otra opción consiste en usar un ordenador a través de comandos de voz, tal y como se puede hacer, por ejemplo, en bastantes teléfonos móviles. Así, Voice Activated Command, un programa de reconocimiento de voz disponible en Windows XP y Vista, permite transformar cualquier combinación de teclas en las palabras elegidas por el usuario. Ofrece un periodo de prueba gratuita de un mes y cuesta 18 dólares (unos 12,25 euros).

Sin embargo, el ratón es el periférico por excelencia del PC. Hasta el momento se ha mostrado como la alternativa más rápida y barata para manejar el cursor que caracteriza a los sistemas operativos más extendidos en los ordenadores domésticos. Y a pesar de ciertas predicciones que hablan de la próxima desaparición del ratón, este periférico permanece como la mejor alternativa por coste y rendimiento para la mayor parte de las tareas informáticas. No obstante, el principal problema de este dispositivo, sea cual sea su diseño, se encuentra en que su manejo y la necesidad de arrastrarlo continuamente exigen numerosos movimientos repetitivos de la muñeca y de los dedos. Una buena idea para evitar esto es alternar el uso del ratón con otros dispositivos, de forma que los movimientos repetitivos se reduzcan y se cambie la posición de la mano cada cierto tiempo. Si ya es demasiado tarde y ha aparecido una lesión, buscar una alternativa al ratón como las anteriormente citadas puede ser la única solución. Por cierto, sabíais que las lesiones relacionadas con los movimientos repetitivos causan a las empresas -solo en Reino Unido- pérdidas anuales de 300 millones de libras (casi 400 millones de euros) ¡y sólo en ese país! La media de días de baja que se toman los afectados por estas dolencias es de 13jornadas laborales. No está mal, ¿verdad? Qué delicados.

 

Internet Explorer 8

IE8 (Internet Explorer 8), en la actualidad en su beta 2, incluirá mejoras en la seguridad y la navegación de los usuarios. Aspectos como la privacidad o la compatibilidad con los estándares web, que Explorer hasta ahora no había respetado, son también algunas de las características más destacadas. Además, el nuevo navegador incorporará un nuevo motor de renderizado (gestión de imágenes) más rápido que la anterior versión.

Smart Address Bar, la nueva barra de direcciones, incluirá de forma automática las coincidencias de términos, conforme se vayan escribiendo, aparecidos tanto en el título de la página como en la ruta de la URL entre las páginas almacenadas en el historial, los favoritos y las suscripciones RSS del usuario. Estas recomendaciones se mostrarán de forma separada, indicando desde qué fuente se están ofreciendo. La caja de búsquedas permitirá buscar en Windows Live Search o en otro buscador que se haya predeterminado, a partir de una lista que incluirá los principales buscadores de la red Internet, así como otros específicos de cada país donde se encuentre el usuario en ese momento.

Debido a que muchos de los cambios efectuados aproximan IE8 al cumplimiento de los estándares de accesibilidad del organismo W3C, muchas páginas web, que estaban diseñadas para verse bien en las versiones IE6 y 7 del navegador y que no cumplían ni lo más mínimo con los estándares, es más que probable que se vean ahora de forma defectuosa, aunque para ayudar a los usuarios a ver estas páginas de una forma relativamente correcta, el nuevo navegador incluye junto a la barra de direcciones un botón denominado "Vista de compatibilidad" que permitirá visualizar de una forma más eficiente la página, así como corregir errores comunes como imágenes, menús o textos fuera de su sitio natural.

IE8 añade también nuevas características para la prevención y protección de ataques de suplantación de identidad, el conocido "phishing". También incluye un nuevo filtro denominado "SmartScreen" para prevenir los ataques desde páginas donde se alojen códigos maliciosos. Esta apuesta por la seguridad se notará desde el primer momento, ya que, a la hora de iniciar la instalación de IE8, el sistema realiza una comprobación del equipo en busca de software malicioso.

Al igual que otros navegadores actuales como Google Chrome o Safari 3, IE8 incorpora una opción de navegación privada, denominada "InPrivate", que permite navegar por Internet de forma anónima. Usando esta opción no se guarda información sobre las páginas visitadas en el historial del navegador, ni cualquier otro dato o cookie que sea utilizado para acceder a las páginas web. Esto tiene un efecto contraproducente, por ejemplo, para Google, ya que el buscador por antonomasia se basa en el recorrido que tienen los usuarios por la Web para ofrecer su a menudo muy útil publicidad contextual.

IE8 incorporará una mejora en el tratamiento de las pestañas, al ser gestionadas de forma independiente. Así, si una pestaña dejase de responder, será posible cerrarla sin tener que reiniciar el navegador por completo. También se ha incluido por defecto color a las pestañas para mostrar de forma visual las páginas que están abiertas a partir de otra. Así se mantiene una correspondencia de color con la pestaña primigenia.

El navegador IE8 estará totalmente integrado con el resto de servicios en línea de Microsoft, bajo el nombre de "aceleradores". La herramienta da acceso directo para enviar texto o imágenes de forma rápida y sencilla a cualquiera de los otros servicios de Microsoft, como el correo electrónico, los blogs de Spaces o el traductor en línea. Para ello, los usuarios tan sólo deberán seleccionar con el ratón el texto o la imagen que se desea enviar y pulsar sobre un icono de color azul que aparece de forma automática en pantalla. Estos aceleradores podrán ser personalizados con otros servicios de terceros predeterminados por los usuarios.

La gestión de sitios favoritos también se renueva e incluye la posibilidad de suscribirse directamente desde la barra del navegador. Denominado "Web Slices", este sistema permitirán recibir avisos de las actualizaciones que se vayan produciendo en las páginas favoritas del usuario, desplegándose en una vista previa sobre la página que se esté visitando en el momento.

Eso sí, aunque su instalación ya está abierta al público, recomendable es que todavía no os la instaléis pues todavía es muy inestable y no está recomendada para ser utilizada en ordenadores donde se realice una gran actividad diaria, ya que la versión aún es bastante propensa a múltiples fallos. Además de que muchas páginas no se muestran de forma correcta debido al nuevo motor de renderizado que comentábamos antes.


Cámaras de 1,4 gigapíxeles vigilando ante posibles amenazas

El Instituto Tecnológico de Masachussets (MIT por sus siglas en inglés) es el principal impulsor de la construcción e instalación en la isla de Hawai de un gran telescopio que destaca por su tecnología y por los objetivos que persigue. Es capaz de obtener imágenes de 1,4 gigapixeles de resolución con las que los científicos pretenden vigilar el cielo en busca de amenazas, como asteroides o cometas, para nuestro planeta.

El telescopio combina espejos relativamente pequeños con grandes cámaras digitales, proporcionando una forma económica para crear un sistema de observación eficiente que permite obtener una imagen del cielo con calidad varias veces al mes. Su objetivo primordial es descubrir objetos que se aproximen a la Tierra y que puedan suponer un riesgopara nuestra subsistencia.

Llamado Telescopio de Vigilancia Panorámica y Sistema de Respuesta veloz (Pan-STARRS por sus siglas en inglés -Panoramic Survey Telescope and Rapid Response System-), incorpora cuatro cámaras que son las cámaras digitales más grandes jamás construidas. Cada una es capaz de obtener imágenes con una resolución de 1.400 millones de píxeles. Lo consigue uniendo más de 4.000 sensores digitales en una superficie de 40 centímetros cuadrados. Será capaz de detectar objetos con tamaños desde los 300 metros cuadrados. Los chips de silicio permitirán que las imágenes obtenidas de objetos en movimiento tengan mucha nitidez, ya que eliminan las partes borrosas provocadas por efectos atmosféricos. Pan-STARRS, cuyas cámaras cubren un área del cielo seis veces más ancha que la luna llena, puede detectar estrellas diez millones de veces más débiles que las que podemos ver a simple vista. Además, este instrumento es único por su habilidad para encontrar objetos celestes en movimiento.

Otro de los retos de este proyecto ha sido cómo procesar todas esas imágenes. De ello se encargarán los potentes ordenadores del Maui High Performance Computer Center, donde se analizarán las imágenes en busca de cambios que puedan revelar asteroides desconocidos previamente. Asimismo, combinarán datos de varias imágenes para calcular las órbitas de los asteroides en busca de indicaciones respecto a sí uno de estos objetos celestes se puede interponer en el curso de la Tierra. Este sistema también será usado para catalogar el 99 por ciento de las estrellas del hemisferio norte que habían sido alguna vez observadas, incluidas las estrellas de galaxias cercanas. Asimismo, el reconocimiento de todo el cielo por parte del Pan-STARRS dará a los astrónomos la oportunidad de descubrir y monitorizar planetas alrededor de estrellas o explosiones de objetos extraños en otras galaxias.

Los investigadores están desarrollando agujas fabricadas de carburo de tungsteno, un material extremadamente resistente que conduceelectricidad. Las señales eléctricas que las agujas detectan son amplificadas, transmitidas e interpretadas para producir movimientos en las prótesis. Los pacientes que utilizan los implantes deben aprender a generar la actividad mental correcta para poder obtener respuestas del sistema. Y las pruebas hasta ahora han mostrado resultados alentadores.


Tenemos un problema

La tecnología de consumo se ha integrado casi por completo en nuestra vida cotidiana, pero que vivamos rodeados de todo tipo de aparatos de muy diversa índole tecnológica no quiere decir necesariamente que sepamos manejarlos. Así, según una encuesta de Pew Internet, prácticamente uno de cada dos consumidores necesita ayuda para poner en marcha sus gadgets. Los problemas son generalizados en la electrónica de consumo. Según el mismo sondeo, realizado entre más de 2.000 usuarios, el 44 por ciento de quienes tienen conexión a Internet en casa han tenido problemas con el acceso a la Red en el último año. En el mismo periodo de tiempo, el 39 por ciento de quienes usan ordenadores de sobremesa o portátiles han sufrido algún fallo, mientras que los problemas con el teléfono móvil afectaba al 19 por ciento de los consumidores. Y es que, en una época en la que se introducen nuevas tecnologías casi a diario, un nuevo aparato o servicio puede volverse popular mucho antes de que la tecnología sea entendida por el usuario medio.

Por su parte, los métodos de resolución de problemas son variados. El 38 por ciento de quienes no pudieron hacer funcionar sus gadgets conrrectamente se puso en contacto con el servicio de atención técnica al cliente, el 28 por ciento resolvió el problema sólo, el 15 por ciento pidió ayuda a familiares o amigos y el 2 por ciento encontró la solución enInternet.


SimMan 3G

Llora, suda, sangra y reacciona a más de cien fármacos distintos, pero no es un ser humano, sino un simulador de última generación diseñado para que los profesionales de la sanidad aprendan y se entrenen en nuevas técnicas.

Fabricado por Laerdal, el SimMan 3G, que así se llama, es de estructura metálica y cuenta con un depósito que le permite simular todo tipo de secreciones humanas como las lágrimas, la sangre, el sudor o el vómito.

La máquina tiene respiración espontánea, control de vía aérea, 2.500 variantes de ritmos cardiacos y permite el acceso intraóseo en la tibia y el esternón, la inserción de un tubo de drenaje y el control de la tensión arterial. Además, reconoce un centenar de fármacos y sus dosis mediante radiofrecuencia. Estas prestaciones hacen de este robot un instrumento que posibilita el estudio de complicaciones cardiovasculares, hemorragias, politraumatismos craneales y cervicales, entre muchas otras dolencias.

Una de las principales novedades de este prototipo respecto de otros simuladores anteriores es que es inalámbrico, una condición que permitirá utilizarlo en cualquier escenario y no solo en la sala donde se impartan clases.

El SimMan 3G está dotado también de un ordenador de control y de otro que usan los alumnos en el que aparecen las constantes vitales delpaciente y que deben de ser controladas. Una webcam permite al equipo ver las imágenes de toda la intervención y analizar los aciertos y errores que se han cometido.


¡Cuidado a la vista de quién o qué dejas tus llaves!

Stefan Savage, profesor de Ciencias Informáticas de la Escuela de Ingeniería Jacobs, explica en unas declaraciones recogidas por la agencia Otr/press haber "construido un sistema de duplicado de llaves (llamado Sneakey) que permite mostrar a la gente que sus llaves no son un secreto. Quizá en algún momento esto no fuera más que una suposición, pero los avances en imagen digital y óptica han hecho que sea fácil duplicar las llaves a una distancia considerable y sin que su dueño se percate de ello".

En una demostración de este nuevo sistema de software, su equipo ha tomado imágenes de las llaves de casa de los propios científicos con el teléfono móvil, trasladándolas al sistema y obteniendo la información necesaria para crear copias idénticas

. En otra demostración, han utilizado un teleobjetivo de cinco pulgadas para capturar imágenes desde el techo de un edificio y duplicar las llaves de aquellos que estaban en una mesa a más de sesenta metros de altura.

Los científicos han advertido que, con esta nueva posibilidad, la gente debería proteger más sus llaves. "Si observamos las fotografías de Flickr, encontraremos muchas imágenes de personas que muestran sus llaves, lo que podría ser utilizado para hacer copias fácilmente. Si la gente acostumbra a ocultar sus números de tarjeta de crédito, debería tomar las mismas precauciones con sus llaves". Por ello sugiere mantener la llave en el bolsillo a no ser que se vaya a utilizar.

Ante esta amenaza, muchos se preguntarán si en el futuro este viejo invento tendrá utilidad. Pero Savage asegura que las compañías están desarrollando y comercializando de forma activa muchos sistemas de bloqueo de llaves codificados electromagnéticamente. "Muchas llaves de coche, por ejemplo, utilizan este sistema para evitar la duplicación de la llave", explica el profesor.

¿Cómo funciona Sneakey? Las llaves utilizadas en la mayoría de las cerraduras de los hogares residenciales tienen 5 ó 6 cortes espaciados por intervalos regulares. Los científicos han creado un programa en MatLab que permite procesar las fotografías de las llaves casi desde cualquier ángulo y medir la profundidad de cada corte. Lo único que necesita conocer este software para realizar un duplicado es la profundidad de cada corte y la información básica sobre la marca y el tipo de llave.

El principal reto para este sistema de software es ajustarse para una amplia gama de diferentes ángulos y para todas las distancias entre la cámara y la llave. Para ello, los investigadores se han basado en la orientación en tres dimensiones, haciendo coincidir los puntos de control de la imagen con puntos de referencia.

"El programa es simple. Sólo tienes que hacer clic en la foto y decirle donde está la parte superior de la llave y algunos otros puntos de control. Desde entonces se puede determinar con precisión la altura de cada uno de los cortes".

Los investigadores no han ofrecido su código al público, pero reconocen que construir un sistema similar no sería excesivamente difícil para alguien con conocimientos básicos de MatLab y técnicas de visión por ordenador.


Bloodhound SSC, el coche supersónico

Irá más rápido que una bala al salir del revólver. Alcanzará los 1.689 kilómetros por hora. Es el coche supersónico.
Se llama Bloodhound SSC (Super Sonic Car) y su maqueta se ha presentado hoy en el Museo de Ciencias de Londres (Reino Unido). Según sus diseñadores, tendrá unas medidas de 12,8 metros de largo, 3 metros de alto y pesará 6,4 toneladas.

Su creador y diseñador es Richard Noble. El hombre que pulverizará el récord anterior será Andy Green, piloto de la Fuerza Aérea británica.

El Bloodhound busca pulverizar el récord de velocidad, conseguido en 1997 por el mismo Andy Green al superar la velocidad de 1.227 km/h.

Con la velocidad actual, el conductor podrá recorrer por segundo un trayecto de cuatro campos de fútbol. El vehículo será accionado por unmotor Eurofighter y un cohete.

Los creadores, que llevan año y medio trabajando en el proyecto, esperan que el coche sea una realidad en 2011.

 

Un robot me viene siguiendo

Una de las grandes dificultades que tienen los robots a la hora de seguir a alguien o a algo es cuando se topan con las esquinas y pierden el rastro de su predecesor. Losseres humanos son capaces de interpretar las señales de la persona a la que siguen para calcular a dónde puede dirigirse y cuáles van a ser sus siguientes pasos, pero los robots no contaban con ese mecanismo, al menos hasta ahora, ya que científicos de la universidad UC Davis de California (Estados Unidos) han desarrollado un mecanismo por el cual los robots pueden seguir a un líder realizando predicciones.

El profesor de Ingeniería Mecánica y Aeronáutica de dicha universidad, Sanjay Joshi, ha señalado que su equipo ha construido un sistema de control que toma las señales de comportamiento del robot líder para que el perseguidor pueda calcular de qué forma avanza.

En lugar de que el robot perseguidor tome la información directamente, como podría ser mediante una cámara, el equipo de investigación le envía las señales de comportamiento vía wireless. Así, las señales le dicen al robot que su predecesor puede "girar a la izquierda o a la derecha". El robot perseguidor ha sido desarrollado para tener en cuenta el comportamiento y las señales que envía el robot líder, y así puede predecir la dirección y los movimientos que va a realizar basándose en la velocidad y la dirección.

Estos avances están planteados para la interacción entre el hombre con androides ayudantes en un futuro, ya que así podrán seguir a su dueño sin problemas. Por poner tan solo un ejemplo, podrían ser muy útiles para que un robot sanitario en un hospital pudiera seguir al médico a través de las diferentes salas.

Gordon, un robot con tejido cerebral y neuronas de rata

Un robot que se mueve gracias a un "cerebro" biológico (apodado ya 'Frankenbrain' -en alusión al personaje de Frankestein-) creado a partir de neuronas de rata permitirá a los científicos de la Universidad de Reading (Gran Bretaña) tener un mejor conocimiento de cómo funciona la memoria y, así, combatir enfermedades como el parkinson y el alzheimer.

Desarrollado por un equipo multidisciplinar, es capaz de moverse y evitar obstáculos con las "órdenes" que le da este "cerebro", sin ningún tipo de ayuda humana o de ordenadores de ningún tipo.

El conglomerado nervioso de ese cerebro, integrado por 300.000 neuronas, se extrajo de la corteza neural de un feto de rata y se trató posteriormente para separar las conexiones entre las neuronas. Los científicos han colocado las neuronas, procedentes de un cultivo, en un disco integrado por alrededor de sesenta electrodos que captura las señales emitidas por las células, que dirigen los movimientos del robot. Cada vez que éste se acerca a un objeto, unas señales emitidas por los electrodos se dirigen al "cerebro" y estimulan a las neuronas, que responden enviando la orden de torcer a la derecha o la izquierda para esquivarlo.

Debido a que el tejido cerebral está vivo debe permanecer a una temperatura especial controlada por una unidad que se comunica con el cuerpo del robot vía Bluetooth y recibe los impulsos a través de sensores que reaccionan al medio ambiente. (Pero Gordon está aprendiendo solo, cuando él golpea una superficie sólida envía una corriente eléctrica a su cerebro, que recoge esta consecuencia y aprenderá por hábito. Las neuronas se mantienen a tono con nutrientes y antibióticos.)

El próximo objetivo de los investigadores es conseguir que el robot aprenda, para lo cual utilizarán distintos tipos de señales y, sobre todo, que vaya memorizando y reconozca el entorno. Según avance el proceso de aprendizaje, los científicos esperan poder analizar cómo se manifiesta la memoria en el "cerebro" del robot cuando éste visite lugares ya conocidos. Una vez conseguido todo eso, los investigadores bloquearán de forma artificial los recuerdos para recrear los procesos mentales que viven los enfermos de Parkinson y Alzheimer.

(El experimento británico no es el primero en el que se utilizan tejidos vivos para controlar los robots: en el año 2003, Steve Potter, del Georgia Institute of Technology (Estados Unidos), fue pionero en el desarrollo de robots vinculados a tejido neuronal que bautizó con el nombre de "hybrots", en alusión a su condición de robots híbridos.)


EPOC, un casco que lee la mente

Aunque parece ciencia ficción, se trata en realidad del EPOC, un casco que llegará a las tiendas estadounidenses a finales del presente año y que, según sus diseñadores, revolucionará el sector de los videojuegos teniendo importantes aplicaciones en áreas como la medicina o la defensa.

Desarrollado por la firma australiana 'Emotiv Systems', EPOC es capaz de leer los impulsos eléctricos cerebrales y transformarlos en movimientos del cursor.

Sus creadores han adelantado que costará 299 dólares (200 euros aproximadamente) y estará disponible en Estados Unidos en los próximos meses, aunque todavía se desconoce si se distribuirá en solitario o en cooperación con alguna consola para videojuegos.

"Va a cambiar la cara de los juegos electrónicos haciendo posible que los juegos sean controlados e influenciados por la mente del jugador", afirmaba la presidenta y cofundadora de Emotiv. "Cuando las neuronas interactúan, se emite un impulso eléctrico que puede ser observado usando electroencefalografía no intrusiva", explica, "EPOC usa esta tecnología para medir las señales". El casco es capaz también de detectar más de 30 expresiones faciales y emociones del usuario y "ha sido probado con cientos de personas y siempre ha funcionado". El resultado es que el jugador puede realizar acciones básicas como mover o hacer desaparecer objetos en la pantalla sólo con imaginar estas acciones. Además, EPOC es capaz de analizar el estado de ánimo del usuario y, por ejemplo, aumentar la dificultad del juego si detecta que está aburrido.

En un futuro, la capacidad de EPOC para interpretar las expresiones faciales también podrá aplicarse a los videojuegos, afirman en Emotiv. Así, por ejemplo, el jugador sólo tendrá que sonreír para hacer sonreír a su avatar –personaje que representa al usuario– en Second Life en lugar de teclear esta acción.

Emotiv Systems ha trabajado durante un lustro en este producto y ha preferido centrarse en sus aplicaciones para videojuegos, pero sus responsables reconocen que los usos podrían ir mucho más allá. "Consideraremos también en el futuro las oportunidades que ofrece el sector médico". Entre otras aplicaciones potenciales se han citado "la televisión interactiva, el diseño de accesibilidad, la investigación de mercados o la seguridad". Emotiv ha firmado además un acuerdo con el fabricante de ordenadores IBM para explorar el potencial de esta tecnología "en mercados estratégicos empresariales y mundos virtuales".

Los que han tenido la oportunidad de probar el casco afirman, no obstante, que cuesta un poco hacerse a él. El usuario debe ajustar hasta 16 sensores y es algo complicado acostumbrarse al funcionamiento, pero una vez logrado el aparato es muy intuitivo.

Si se cumplen los planes de sus fabricantes, EPOC promete ser la sensación de esta temporada navideña, pero algunos expertos dudan de que vaya a convertirse rápidamente en un fenómeno de masas o en el sucesor de la Wii ya que aún no se cree que esté preparado para ser tan preciso como sería necesario para funcionar como un sustituto de la consola en la mayoría de los juegos.


Aviones invisibles al ojo humano

Según información procedente de la revista 'Science', científicos de Estados Unidos que trabajan con financiación del Pentágono habrían conseguido un material que hace que la luz esquive objetos tridimensionales haciéndolos de hecho invisibles.

Creado por científicos de la Universidad de Berkeley y del Lawrence Berkeley Laboratory (California), el material no se obtiene de forma natural sino que se ha creado gracias a la nanoingeniería, que trabaja a una escala medida en milmillonésimas de metro. Los metamateriales son estructuras desarrolladas artificialmente y que tienen propiedades como un índice de refracción de la luz negativo de las que carecen los materiales naturales. Así, los miembros de las citadas universidades habrían creado una estructura de múltiples capas en forma de red que tiene claramente esa propiedad. Dado que la luz no la absorbe ni la refleja el objeto, éste se vuelve de hecho invisible. Esta propiedad, mejorará a su vez el rendimiento de las antenas, ya que reduce interferencias y permite invertir el efecto Doppler -fenómeno utilizado en los radares policiales para determinar la velocidad de los vehículos-, haciendo que la frecuencia de ondas decrezca a medida que se acerca el objeto. (Destacar también que este nuevo descubrimiento facilitará una mayor resolución en la toma de imágenes, potenciará los ordenadores y permitirá a los cinéfilos el disfrute de la ciencia ficción.)

La investigación ha sido financiada por la Secretaría de Defensa estadounidense, que podría hacer un uso militar de ese material. Con él podrían llegar a camuflarse perfectamente un día los aviones o carros de combate. No es el primer sistema con el que los científicos han logrado la invisibilidad de los objetos. En el año 2006, otro grupo de científicos norteamericanos y británicos anunciaron haber encontrado la forma de ocultar un objeto mediante una radiación de microondas en lo que se considera un primer paso hacia la invisibilidad.


Cámara con un ojo casi humano

Científicos de de la Universidad de Illinois (Estados Unidos), según informa la revista 'Nature', han desarrollado el prototipo de una cámara que, por su campo de visión, es extremadamente similar al ojo humano (tiene aproximadamente el tamaño y la forma de un ojo y una "retina" curva sensible a la luz) y podría revolucionar por completo la técnica de la fotografía.

Hasta la fecha, los fotodetectores de silicona de las cámaras digitales se colocaban sobre superficies planas, y los científicos han tardado 20 años en superar los obstáculos técnicos que les impedían poder curvar ese ingenio óptico. Y es que una superficie curva puede generar imágenes más nítidas con un campo de visión mucho más amplio por lo que se cree que la nueva tecnología ayudará a simplificar y perfeccionar el diseño de minicámaras fotográficas y emplearse también para la imaginería biológica. A nivel médico, el tamaño de la cámara permitiría integrarlo en cualquier instrumento de monitorización, otorgándole nuevas funcionalidades, como la detección óptica de oxígeno y otros componentes en el torrente sanguíneo. Igualmente podrían utilizarse en robots a modo de ojo artificial, como el del ordenador que en la famosa película '2001: Una odisea del Espacio' de Stanley Kubrick se dedicaba a espiar a la tripulación humana de la nave espacial.

No obstante, el sensor curvo todavía ha de superar algunos escollos para convertirse en el sistema óptico de referencia. Primeramente ha de incrementarse el número de sensores, ya que el prototipo apuntado sólo alcanza una resolución de 256 píxeles (similar a la de un teléfono móvil antiguo) una imposición heredada del empleo de materiales y procesos de fabricación ya conocidos. A la vez, se ha de lograr que un producto tan delicado y complejo sea perdurable y funcional a largo plazo. En especial las conexiones entre sensores, las partes más frágiles y, asimismo, las que soportan mayor tensión. Si se consigue, el camino hacia una "retina artificial" (como la han bautizado) capaz de reemplazar a la humana quedaría despejado.


Gafas especiales para personas con limitación visual

La empresa de base tecnológica española Seven Solutions -especializada en el diseño de sistemas de procesamiento a medida para distintos sectores tales como el automóvil, la biomedicina, visión artificial y robótica- ha diseñado, en colaboración con las universidades de Granada y de Murcia, un nuevo dispositivo portátil que permite a personas con limitaciones visuales poder desenvolverse con cierta normalidad. El sistema tiene un visor, formado por unas gafas con un monitor de ordenador en una de las esquinas, que permite ampliar zonas de interés, realzar el contraste o enviar información general de la escena en una zona reducida de la imagen. De esta forma se podrán paliar trastornos de la visión que no se corrigen con gafas convencionales. Así, este sistema podría ayudar a mejorar la calidad de vida de muchas personas como pacientes que sufren de degeneración macular o glaucoma. No obstante, se asegura que este nuevo dispositivo -en fase de evaluación todavía- puede diseñarse a medida, en función de la patología, y gracias a su arquitectura informática (hardware), por lo que pacientes afectados, por ejemplo, con la denominada visión de túnel que pueden ver la televisión pero les resulta difícil caminar u orientarse, podría diseñárseles un entorno más amplio para facilitarles la movilidad.

Con una autonomía de doce horas, esta nueva plataforma toma como base la tecnología 'HMD' (head-mounted display), empleada mayoritariamente en el campo militar.

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